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¿Cuál es la diferencia entre el aceite de pescado omega 3 en forma de triglicérido y de éster etílico?

El aceite de pescado omega 3 se presenta en dos formas: triglicéridos naturales y ésteres etílicos. Sin embargo, existe una gran diferencia entre ambos, y escoger si tomar un suplemento de triglicéridos naturales o de ésteres etílicos es el aspecto más importante a tener en cuenta al escoger una marca de omega 3. Esto se debe a que el tipo de omega 3 puede afectar a la cantidad que realmente se absorbe en el estómago, y a la efectividad del omega 3 cuando ya se encuentra en el cuerpo.

¿Qué son los triglicéridos y los ésteres etílicos omega 3?

Los triglicéridos (TG) es la forma en que las grasas se almacenan normalmente en el cuerpo, y constituyen alrededor del 95% de las grasas de una dieta. Por tanto, son la forma natural del omega 3 en el pescado [1]. Los triglicéridos llamados TG omega 3 deben su nombre a que contienen tres ácidos grasos vinculados a un núcleo de glicerol. Un ácido graso es una molécula de EPA o DHA, que son los dos principales ácidos grasos omega 3 que se encuentran en todos los suplementos de aceite de pescado de omega 3.

Los ésteres etílicos omega 3 (EE) se crean de forma artificial en un laboratorio, rompiendo el enlace entre los ácidos grasos y su núcleo de glicerol. Entonces, un solo ácido graso se vincula a una molécula de etanol (alcohol) por medio de un proceso que se conoce como transesterificación. El motivo por el que las empresas hacen ésteres etílicos de aceite de pescado es porque es necesario para concentrar el aceite de pescado y para eliminar las impurezas. Las empresas sólo pueden crear suplementos de omega 3 con altos niveles de EPA y DHA y libres de contaminantes utilizando este proceso. Sin concentrar el aceite de pescado es extremadamente difícil conseguir una dosis adecuada de omega 3. Por ejemplo, un suplemento como el aceite de hígado de bacalao que no ha sido concentrado tiene un nivel muy bajo de EPA y DHA. El aceite de hígado de bacalao y otros aceites de pescado a menudo provocan molestias gastrointestinales, así como otros efectos secundarios, a causa de sus impurezas, especialmente cuando se toman en dosis lo bastante altas como para proporcionar una ración completa de EPA y DHA. [3]. Sin embargo, a pesar de estas ventajas, el aceite de pescado EE sigue siendo, técnicamente, concentrado de aceite de pescado, en lugar de aceite de pescado real. A pesar de que legalmente se le puede llamar aceite de pescado, en realidad es «semisintético» ya que, aunque el etanol y los ácidos grasos son sustancias naturales, en realidad nunca se encuentran unidos en la naturaleza.

Aunque el proceso de transesterificación es necesario para crear aceite de pescado puro y concentrado, el concentrado de EE en realidad se puede volver a convertir en la forma de triglicérido natural como aceite de pescado reesterificado. Las enzimas especializadas se usan para eliminar completamente el núcleo de etanol, creando etanol y ácidos grasos libres separados. El etanol se elimina y después se reintroduce el glicerol, y las enzimas vuelven a unir tres ácidos grasos al núcleo de glicerol, creando triglicéridos omega 3 naturales otra vez. Estos omega 3 reesterificados siguen siendo completamente puros, con unas concentraciones mucho mayores de EPA y DHA, pero ahora vuelven a encontrarse en su forma natural.

Sin embargo, la gran mayoría de los fabricantes de aceite de pescado se saltan este último paso, puesto que es caro y añade aproximadamente un 40% a los gastos de material prima, además de requerir una inversión de tiempo adicional. Por este motivo, la gran mayoría de los aceites de pescado omega 3 que hay hoy en día en el mercado se encuentran en la fórmula artificial de EE y no en la forma de triglicéridos.

¿Por qué es tan importante comprar aceite de pescado triglicérido en vez de aceite de pescado éster etílico?

El primer motivo es porque el aceite de pescado triglicérido está en su forma natural y tiene una biodisponibilidad mucho mayor que los ésteres etílicos omega 3. [3][7-11]. Eso significa que se puede absorber y utilizar mayor cantidad de EPA y DHA en el cuerpo con el aceite de pescado triglicérido que con el aceite de pescado EE [2]. El motivo es que la formulación química no natural de los ésteres etílicos implica que las enzimas lipasas pancreáticas deben descomponerlos de manera distinta, después de que los ácidos biliares los emulsionen en el intestino delgado. Las enzimas deben eliminar el vínculo de etanol del ácido graso en el aceite EE, y después enlazarlo a otro glicerol dietético para formar un triglicérido antes de que pueda ser absorbido adecuadamente.

Esto ocurre en las células epiteliales de la pared intestinal, conocidas como enterocitos. Sólo una vez que este proceso queda completado, los ácidos grasos omega 3 se pueden transportar a través del sistema linfático en quilomicrones, y entrar finalmente en el flujo sanguíneo en el conducto torácico. El proceso es mucho menos eficiente, menos eficaz y más lento con el aceite de pescado EE que con el aceite de pescado triglicérido [8][10]. Un estudio en concreto llegó a mostrar que las enzimas lipasas pancreáticas hidrolizan los enlaces de etanol del aceite de pescado EE de un modo entre 10 y 50 veces menos eficaz que en los triglicéridos [12].

El segundo motivo es que el aceite de pescado EE se oxida más rápida y fácilmente que el aceite de pescado triglicérido. La oxidación se produce cuando una molécula se descompone químicamente y se queda rancia. Los ácidos grasos poliinsaturados son particularmente propensos a la oxidación por sus estructuras de doble enlace. Por eso los aceites de pescado siempre contienen antioxidantes, para prevenir que tenga lugar dicha oxidación (normalmente tocoferoles/vitamina E). Varios estudios han demostrado que el aceite de pescado éster etílico se oxida más rápido que los triglicéridos a cualquier temperatura, cuando se mide con índices de peróxido y de anisidina [13-16].

¿Hasta qué punto es mejor el omega 3 triglicérido que el éster etílico?

Un estudio mostró que el omega 3 en la forma de triglicérido tiene una absorción un 71% mayor que en forma de éster etílico [3]. Otro estudio descubrió que los ácidos grasos libres se absorbían un 400% mejor que los ésteres etílicos [6]. El suplemento de omega 3 éster etílico utilizado en el estudio en realidad era Lovaza, fabricado por GSK y que sólo está disponible con receta médica. Por desgracia, los médicos actualmente aún están recetando aceites de pescado omega 3 EE inferiores.

La comunidad médica y científica aún no ha entendido por completo que los distintos tipos de aceite de pescado producen distintos efectos y resultados. El omega 3 es una de las sustancias más investigadas en la historia de la medicina, pero gran parte de las investigaciones hasta el momento sólo han evaluado los beneficios del aceite de pescado EE. Sin embargo, se están empezando a publicar más investigaciones sobre los distintos efectos del aceite de pescado triglicérido y EE una vez que ya han sido absorbidos por el cuerpo.

Por ejemplo, un estudio de 6 meses mostró que los suplementos de triglicéridos tenían una biodisponibilidad mejor que los suplementos de EE [4], y también que el omega 3 triglicérido era considerablemente mejor para reducir los niveles de triglicéridos circulantes en la sangre que el aceite de pescado EE [5]. Los niveles de triglicéridos circulantes en la sangre son un marcador de riesgo cardiovascular principal, y uno de los criterios utilizados para diagnosticar el síndrome metabólico.

¿Cómo sé si mi suplemento de omega 3 es triglicérido o éster etílico?

Comprueba tu bote de omega 3. Si no especifica si se trata de éster etílico o de triglicérido, entonces es éster etílico. El motivo es que es mucho más caro producir aceite de pescado triglicérido, así que todas las empresas que lo hacen lo publicitan de forma clara en los botes.

Si sigues sin estar seguro, contacta con la empresa que fabrica tu omega 3 y pídeles ver los certificados de análisis de terceros, que indicarán si se trata de EE o de TG. También hay una prueba que puedes hacer en casa. Sin embargo, para esta prueba hay que utilizar aproximadamente 20 ml de aceite de pescado. Si aun así quieres comprobarlo, pon 20 ml de aceite de pescado en un vaso de poliestireno (20 ml es aproximadamente el equivalente a 20 cápsulas grandes) y déjalo ahí durante 10 minutos. Trascurrido ese tiempo, si es un aceite de pescado EE se habrá filtrado a través del vaso. Sin embargo, si es un aceite de pescado triglicérido, no se filtrará (aunque el aceite de pescado podría empezar a filtrarse después de 2-3 horas).

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Referencias

[1] H Carlier, A Bernard, C Caselli. Digestion and absorption of polyunsaturated fatty acids. Reproduction Nutrition Development, EDP Sciences, 1991, 31 (5), pp.475-500

[2] Schuchardt, J., & Hahn, A. (2013). Bioavailability of long-chain omega-3 fatty acids. Prostaglandins, Leukotrienes and Essential Fatty Acids (PLEFA), 89(1), 1-8.

[3] Dyerberg, J., Madsen, P., Møller, J., Aardestrup, I., & Schmidt, E. (2010). Bioavailability of marine n-3 fatty acid formulations. Prostaglandins, Leukotrienes and Essential Fatty Acids (PLEFA), 83(3), 137-141.

[4] J Neubronner, J.P. Schchardt, G Kressel, M. Merkel, C von Schacky, Ahahn. Enhanced increase of omega 3 index in response to long term n-3 fatty acid supplementation from triacyglycerides versus ethyl esters, Eur J. Clin Nutr. 65 (2011) 247 -254.

[5] J.P. Schuchardt, J. Neubronner, G Kressel, M Merkel, C von Schacky, A Hahn. Moderate doses of EPA and DHA from re-esterified triacyglycerols but not from ethyl-ester lower fasting serum triacyglycerols in statin-treated dyslipidemic subjects: results from a 6 month randomised controlled trial.

[6] Davidson MH, Johnson J, Rooney MW, Kyle ML, Kling DF. A novel omega-3 free fatty cid formulation has dramatically improved bioavailability during a low fat diet compared with omega-3-acid ethyl ester: The ECLIPSE (Epanova compared to Lovaza in a pharmacokinetic single dose evaluation) study. J coin Lipidol 2012;6:573-84.

[7] El Boustani S, Colette C, Monnier L, Descomps B, Crastes de Paulet A, Mendy F. Enteral absorption in man of eicosapentaenoic acid in different chemical forms. Lipids 1987; 22:711-4.

[8] Lawson LD, Hughes BG. Absorption of eicosapentaenoic acid and docosahexaenoic acid from fish oil triacyglyceriols or fish oil ethyl esters co investigated with a high fat meal. Biochem Biopsy REs Commun 1998: 156:960-3

[9] Lawson LD, Hughes BG. Human absorption of fish oil fatty acids as triacyglycerols, free acids, or ethyl esters. Biochem Biopsy REs Commun 1998: 152: 328-35.

[10] BeckermannB, Beneke M, Seitz l. Comparative bioavailability of eicosapentaenoic acid and docasahexaenoic acid from triglycerides, free fatty acids and ethyl esters in volunteers. Arneimmittelforschung 1990;40:700-4.

[11] Schuchardt JP, Schneider I, Meyer H, Neubronner J, von Schacky C, Hahn A. Incorporation of EPA and DHA into plasma phospholipids in respnse to different omega-3 fatty acid formulations- a comparative bioavailability study of fish oil vs krill oil. Lipids Health Dis 2011;10:145.

[12] Yang, L.Y., A. Kuksis, and J.J. Myher, Lipolysis of menhaden oil triacylglycerols and the corresponding fatty acid alkyl esters by pancreatic lipase in vitro: a reexamination. J Lipid Res, 1990. 31(1): p. 137-47.

[13] Lee, H., et al., Analysis of headspace volatile and oxidized volatile compounds in DHA-enriched fish oil on accelerated oxidative storage. J Food Sci, 2003. 68(7): p. 2169-77.

[14] Yoshii, H., et al., Autoxidation kinetic analysis of docosahexaenoic acid ethyl ester and docosahexaenoic triglyceride with oxygen sensor. Biosci Biotechnol Biochem, 2002. 66(4): p. 749-53.

[15] Litiwinienko, G., Daniluk, A., & Kasprzycka-Guttman, T. , Study on autoxidation kinetics of fats by differential scanning calorimetry. 1. Saturated C12-C18 fatty acids and their esters. . Ind Eng Chem Res 2000. 39(1): p. 7-12.

[16] Sullivan Ritter, J.C., S.M. Budge, and F. Jovica, Oxidation rates of triglyceride and ethyl ester fish oils. Submitted to Food Chem (in review), 2014.

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