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Berberina para la diabetes: ¿una alternativa natural a la metformina?

El agracejo es una fuente natural de berberina

La incidencia de la resistencia a la insulina, la obesidad y otras enfermedades metabólicas han alcanzado cifras desproporcionadas en los países industrializados. El tratamiento farmacológico más popular en la actualidad para disminuir la glucosa, disponible con receta médica, se llama metformina, y acarrea posibles efectos secundarios, algunos de ellos muy graves.

La berberina es un compuesto vegetal que ha ganado fama como alternativa natural a la metformina. Esto se debe a que puede ayudar al cuerpo a reducir el azúcar en sangre de distintas formas con relativamente pocos efectos secundarios.

En este artículo examinaremos una serie de beneficios de la berberina y veremos dónde se sitúa en cuanto a su capacidad para reducir el azúcar en sangre, mejorar el metabolismo y realizar otras acciones en diferentes sistemas del cuerpo. Hemos leído un montón de estudios científicos para que no tengas que hacerlo tú.

¿Qué es la berberina y de dónde procede?

La berberina es un fitonutriente y un alcaloide que se encuentra en varias plantas diferentes, como la hidrastis, el berberis vulgaris, el phellodendron, el coptis, la uva de Oregón y el árbol de la cúrcuma. (2)

La medicina china y las comunidades ayurvédicas conocen los beneficios de la berberina desde hace siglos, incluida su capacidad para reducir la glucemia. Tradicionalmente, se ha utilizado para tratar la inflamación, las infecciones, los parásitos, las heridas, las úlceras cutáneas y estomacales, la indigestión, las hemorroides y la diarrea en muchas partes del mundo. La diabetes generalizada es relativamente nueva en la historia, por lo que en el pasado no le prestaban demasiada atención. (3)(4)

¿Cuáles son los beneficios de la berberina?

¿La berberina puede ayudarte a perder peso?

Reduce la glucemia y mejora la sensibilidad a la insulina

La berberina reduce la glucosa en sangre en la misma medida que los medicamentos comunes usados con ese fin. Y lo hace de distintas maneras:

Contribuye a la producción de insulina en el páncreas

Un estudio del 2012 descubrió la capacidad de la berberina para disminuir la glucosa y la insulina en la sangre de los humanos y los animales, así como para fortalecer la sensibilidad a la insulina. (4)

Los investigadores explicaron uno de los mecanismos a los que se deben estos beneficios: la regulación y la reparación de los islotes pancreáticos. Los islotes son grupos de células del páncreas que crean hormonas. Una de esas hormonas es la insulina, que permite que las células absorban la glucosa y la usen para obtener energía.

«Estos resultados indican que la berberina podría tener una regulación de doble sentido en los islotes pancreáticos. En la diabetes tipo 2 típica con una notable resistencia a la insulina, la berberina disminuyó los niveles de insulina en sangre aumentando la sensibilidad a la insulina. Sin embargo, en la diabetes tipo 1 o en la última etapa de la diabetes 2, caracterizada por un mal funcionamiento de las células beta, la berberina pudo aumentar la secreción de la insulina reparando los islotes destruidos o agotados, lo cual puede estar relacionado con sus propiedades antioxidantes y contra la peroxidación lipídica».

Activa la enzima AMPK, el interruptor del metabolismo

Una de las propiedades de la berberina a la hora de disminuir la glucosa es su habilidad para activar las señales de la proteína quinasa activada por adenosín monofosfato (AMPK). La AMPK es una enzima que se produce en el cerebro y que se ha ganado el apodo de «interruptor general metabólico» porque desempeña una función importante en el metabolismo energético. Los defectos en la vía de señalización de esta enzima pueden provocar obesidad y otros problemas en el metabolismo. La berberina ayuda a activar la AMPK, lo cual contribuye a regular el metabolismo de la glucosa y las grasas. (5)

Estimula las enzimas que descomponen la glucosa

Un estudio del año 2014 se centró en determinar si la activación de la AMPK era el único mecanismo a través del cual la berberina podía disminuir el azúcar en sangre, y se concluyó que no es así. Para averiguarlo, bloquearon químicamente la activación de la AMPK. Los resultados mostraron que incluso cuando la AMPK estaba bloqueada, la berberina seguía disminuyendo la glucemia, al igual que la metformina. Los autores concluyeron que la berberina y la metformina no solo activan la AMPK, sino que también promueven el metabolismo de la glucosa por medio de la estimulación de la glucólisis, que es la descomposición de la glucosa por parte de las enzimas del cuerpo. (6)

Reduce la descomposición de ciertos carbohidratos y almidones

La berberina también es capaz de funcionar contra la diabetes, porque funciona de la misma forma que los medicamentos inhibidores de la alfaglucosidasa (por ejemplo, el Miglitol y la acarbosa). Estos son medicamentos que impiden la digestión de los carbohidratos y reducen el impacto que tiene la ingesta de carbohidratos en el azúcar en sangre (7)(8). Concretamente, funcionan inhibiendo las enzimas que descomponen los azúcares y los almidones. Sus formas naturales existen en las plantas y entre ellas se encuentran la curcumina y la berberina. (9)

También disminuyen el transporte de glucosa a través de la capa del epitelio intestinal (la capa de células entre los intestinos y el estómago donde la comida se absorbe y penetra en el cuerpo).

Impide que el hígado cree demasiada glucosa

También se ha descubierto que la berberina inhibe la gluconeogénesis o la producción de glucosa que tiene lugar en el hígado. (10)

Contribuye al metabolismo

Los mismos mecanismos que permiten que la berberina controle los niveles de glucemia y la sensibilidad a la insulina son los que hacen que sea buena para el metabolismo general de los carbohidratos y los lípidos.

Si has leído este artículo desde el principio, sabes que inhibe la producción de la glucosa en el hígado y la digestión de la glucosa en el estómago. Activa la enzima AMPK, que regula el metabolismo de los lípidos y el azúcar, y también repara y ayuda a los islotes, los conjuntos de células del páncreas que producen insulina.

Puede fomentar la pérdida de peso

En un estudio, sujetos humanos con obesidad tomaron 500 mg de berberina tres veces al día durante doce semanas. Perdieron una media de 2,3 kg. Además, sus niveles de colesterol y triglicéridos se redujeron en mayor medida que si hubieran utilizado otros métodos para la pérdida de peso. (11)

Otro estudio sobre personas con síndrome metabólico llevó a una mayor pérdida de peso en la misma cantidad de tiempo. En tres meses, su índice de masa corporal (IMC) se redujo de una media de 31,5 a 27,4, lo cual hizo que su estado pasara de obeso a sobrepeso. Tomaron 300 mg tres veces al día. Probablemente la resistencia a la insulina influyó en la cantidad de peso perdido. (12)

Un estudio de 6 meses sobre la metformina y la pérdida de peso analizó a 154 pacientes que tomaron hasta 500 mg dos veces al día. Estas personas perdieron una cantidad de peso considerable, especialmente quienes mostraban una alta resistencia a la insulina. Los participantes que no recibieron tratamiento ganaron peso. (13)

La berberina tiene múltiples mecanismos que ayudan a regular el metabolismo y provocan una pérdida de peso.

La AMPK estimula la producción de nuevas mitocondrias (imagen)

Reduce la inflamación

Un análisis que se realizó en 2014 sobre diversos estudios examinó los efectos antiinflamatorios de la berberina en personas con trastornos metabólicos como la diabetes, que también es un problema inflamatorio. En el análisis se observó un gran número de actividades antioxidantes y antiinflamatorias tanto en humanos como en animales. (14)

Mata las bacterias, los virus y los hongos

Muchos estudios científicos revelan que la berberina es capaz de matar a las bacterias, los virus, los hongos y los parásitos. Existen demasiados para mencionarlos aquí. Sin embargo, algunos son especialmente destacables.

Un estudio del año 2014 observó su capacidad para combatir el crecimiento de la cándida, una infección fúngica que comienza en el sistema digestivo y puede extenderse a todos los sistemas del cuerpo. (15)

Otro estudio de 2011 realizado en roedores redujo la mortalidad del virus de la gripe del 90% al 55%. (21)

En el año 2005, unos investigadores descubrieron que la berberina ayudaba a ciertos antibióticos a combatir las bacterias mortales Staphylococcus aureus resistentes a la meticilina en una relación sinérgica en comparación con los controles. (16)

Acelera la curación de las heridas

Los efectos antibacterianos y antiinflamatorios de la berberina pueden ayudar a que las heridas se curen más rápidamente.

Mejora la salud cardíaca y reduce el colesterol

Tener altos los niveles de azúcar en sangre, triglicéridos y colesterol malo aumenta el riesgo de enfermedades cardíacas. La berberina reduce los niveles de los tres, y eleva el colesterol saludable. (17)

En un estudio a largo plazo publicado en 2003, la berberina mejoró considerablemente la tasa de supervivencia de las personas que habían sufrido un fallo cardíaco. (18)

Reduce la acumulación de grasa en el hígado

En un análisis de 2013 de algunos estudios científicos se examinó la capacidad de la berberina para reducir la acumulación de grasa en el hígado. Los investigadores confirmaron dicha capacidad y recomendaron que se realizaran más estudios para determinar cómo funciona este proceso de la berberina. (19)

Puede mejorar el estado de ánimo

Un estudio de 2008 aumentó los niveles de serotonina (19%), dopamina (52%) y norepinefrina (29%) en el cerebro de ratas tras usar berberina durante 15 días. (20)

Los investigadores examinaron estudios existentes en el año 2019 y observaron varias formas en que la berberina mejora el estado de ánimo, especialmente en pacientes con trastornos de humor. (22)

Impulsa el equilibrio de las bacterias intestinales buenas

La berberina actúa contra la diabetes reduciendo los niveles de bacterias dañinas en el intestino
Imagen en 3D de bacterias intestinales

Un estudio de 2010 en hombres adultos de todas las edades y de distintas complexiones vinculó el exceso de ciertos tipos de bacterias dañinas en el intestino con la diabetes de tipo 2. (23)

En un análisis que se realizó en el año 2018 sobre distintos estudios, los investigadores señalaron distintas conexiones entre trastornos metabólicos como la diabetes y el ecosistema de las bacterias intestinales. Afirman que los altos niveles de diabetes que existen en la actualidad se deben a la dieta moderna, rica en alimentos procesados con un alto contenido en carbohidratos y grasas, y que además carece de fibra. Las bacterias intestinales saludables se alimentan de fibra y crean ácidos grasos de cadena corta que reducen la inflamación. La gente que padece diabetes tiene unos niveles inferiores de las bacterias intestinales que crean estos ácidos grasos. Todos estos factores, en combinación con un uso excesivo de medicamentos antibióticos, conducen a un mayor número de casos de diabetes que en otros periodos de la historia. (24)

Los mismos investigadores apuntaron también que existen otros químicos producidos por las bacterias intestinales buenas que ayudan a prevenir los trastornos metabólicos y que contribuyen al sistema inmunitario y a los órganos de todos los sistemas del cuerpo.

De acuerdo con un estudio chino del año 2011, la berberina que el cuerpo no absorbe y utiliza puede suprimir las bacterias intestinales malas e inhiban su reproducción. Algunas de estas cepas de bacterias ayudan a fomentar las condiciones para la diabetes. La berberina que sí se absorbe también puede ayudar a suprimir estas cepas, pero los científicos se centraron principalmente en la berberina que se mantenía en el sistema digestivo. (25)

Los investigadores citaron un estudio que demostraba que la berberina no suprime las cepas de probióticos saludables en los grupos de lactobacilos y bifidobacterias. Estos grupos incluyen a la mayoría de las cepas saludables que encontrarás en los complementos de probióticos, los yogures y otros alimentos ricos en probióticos. También señalaron otro estudio sobre una bebida láctea probiótica que ralentizó una serie de síntomas de la diabetes en ratas que consumieron grandes cantidades de fructosa. Al suprimir las bacterias malas, la berberina contribuye al crecimiento de los probióticos.

Reduce la gravedad del acné

Un estudio iraní de 2012 sobre adolescentes con acné entre moderado y grave disminuyó la gravedad del acné de Michaelson en una media de un 45% en cuatro semanas en comparación con un placebo. Tomaron 600 mg de extracto de agracejo oral a diario. (33)

Berberina vs. metformina: ¿la berberina es un sustituto natural?

En primer lugar, debemos recordarte que este artículo no pretende ser sustituto de ningún diagnóstico ni de ningún consejo médico adecuado. En segundo lugar, hay muy buenas noticias para la berberina.

Un estudio de 2008 hizo un seguimiento durante tres meses en 36 adultos a los que acababan de diagnosticarles diabetes de tipo 2. A los sujetos se les asignó de forma aleatoria berberina o metformina. Ambas mostraron una eficacia similar en la reducción del azúcar en sangre. Sin embargo, la berberina dio mejores resultados que la metformina en el metabolismo de los lípidos. (26)

En la parte B del estudio, analizaron a 48 adultos con diabetes de tipo 2 mal controlada. La berberina mejoró los niveles de glucemia y de colesterol, así como el metabolismo de lípidos. Los únicos efectos secundarios que se presentaron fueron síntomas gastrointestinales temporales: gases, dolores por gases, diarrea y estreñimiento. No se produjeron daños en las funciones renales ni hepáticas. (26)

Los científicos médicos concluyeron que la berberina «puede ser una candidata a convertirse en un nuevo medicamento para tratar la diabetes de tipo 2». Apuntaron a su bajo coste y a su relativa seguridad en comparación con medicamentos consolidados con efectos similares. También recomendaron que se realizaran nuevos estudios que aborden un porcentaje mayor de población de pacientes con diabetes. (26)

Un análisis de 2015 sobre estudios científicos publicados en el Journal of Ethnopharmacology comparó los efectos de la berberina en personas con diabetes de tipo 2. Los investigadores consultaron 27 ensayos clínicos controlados y aleatorizados con un total de 2569 pacientes participantes. Se trataba de estudios placebo. Algunos también compararon los resultados de la berberina frente a los placebos con y sin programas de ejercicio y otras «intervenciones de estilo de vida». Otros comparaban la berberina con los medicamentos orales que reducen el azúcar en sangre. (27)

Los investigadores concluyeron que la berberina con intervención del estilo de vida era más eficaz para reducir la glucemia en comparación con la intervención del estilo de vida solo con placebo. La berberina mostró efectos positivos adicionales sobre el azúcar en sangre al combinarla con medicamentos farmacéuticos similares. Concluyeron que la capacidad de la berberina para reducir el azúcar en sangre es igual de eficaz que los tratamientos convencionales. También recomendaron berberina a quienes no pueden permitirse adquirir fármacos y pidieron que se realizaran más estudios para dar respuesta a cuestiones sin resolver. (27)

Conclusión: La berberina parece actuar como alternativa natural a los medicamentos que reducen la glucosa, como la metformina. Pero recuerda que siempre debes consultar a un profesional sanitario antes de tratar cualquier enfermedad con nutrientes. Ellos cuentan con los recursos necesarios para emitir diagnósticos y realizar las pruebas correspondientes. Si padeces algún trastorno complicado o múltiples enfermedades, son ellos quienes cuentan con los mejores equipos para detectarlos.

Efectos secundarios de la berberina y de la metformina

Efectos secundarios, pastillas y cápsulas

Efectos secundarios de la metformina

Efectos secundarios comunes

De Drugs.com: (1)

«Entre los efectos secundarios más comunes de la metformina se encuentran los siguientes: acidosis láctica, diarrea, náuseas, náuseas y vómitos, vómitos y flatulencias. Otros efectos secundarios son la astenia y una disminución del concentrado de suero de la vitamina B12».

La misma página web recomienda avisar al médico si se experimentan los siguientes problemas después de tomar metformina. Otros efectos secundarios comunes son los espasmos musculares, la micción dolorosa, el dolor o las molestias estomacales, la fiebre, los escalofríos, la somnolencia y la pérdida del apetito.

Efectos secundarios menos comunes

Entre los efectos secundarios menos comunes de la metformina se encuentran los siguientes: sudores fríos, ansiedad, mareos, visión borrosa, palpitaciones rápidas o irregulares, dolor de cabeza, confusión, balbuceos, dificultades respiratorias, debilidad y otros.

Recuerda que la metformina puede provocar acidosis láctica. Los casos extremos de acidosis láctica provocados por la metformina han llegado a causar una presión sanguínea peligrosamente baja, hipotermia y la muerte. Algunos casos extremos comenzaron con síntomas menos graves, como «malestar, mialgia, dificultad respiratoria, somnolencia y molestia abdominal». (1)

La metformina puede ser mala idea si padeces cirrosis avanzada en el hígado porque puede aumentar el riesgo de acidosis láctica. Tanto la metformina como la berberina pueden no interferir o incluso ser beneficiosas si padeces otros trastornos hepáticos, pero debes consultárselo a tu médico. (29)(30)

Un estudio de 13 años publicado en el año 2016 sobre los efectos del uso a largo plazo de metformina en comparación con un placebo reveló que la carencia de B12 y la anemia son efectos secundarios comunes. Las personas con niveles bajos de B12 tenían una mayor probabilidad de desarrollar neuropatía periférica. La dosis era de 850 mg dos veces al día. Los pacientes estaban inscritos en un programa para la diabetes. (28)

En un estudio de 2015, algunos científicos médicos realizaron un ensayo de fase II de diseño abierto, controlado, aleatorizado y multicéntrico con evaluación de resultados cegados en pacientes con apoplejía y con intolerancia a la glucosa disminuida. Con respecto a los efectos secundarios, los investigadores señalaron:

«A 19 pacientes se les asignó metformina de forma aleatoria. Nueve pacientes del grupo de la metformina experimentaron efectos secundarios, principalmente gastrointestinales, dando lugar a una interrupción permanente en cuatro pacientes después de 3-10 semanas». (31)

Efectos secundarios de la berberina

La berberina está muy reconocida como alcaloide que reduce considerablemente la glucosa en sangre con relativamente pocos efectos secundarios.

Tal vez recuerdes del estudio de 2008 que mencionamos más arriba que algunos pacientes que tomaban 500 mg de berberina tres veces al día experimentaron gases (19%), dolores abdominales (3,4%), diarrea (10,3%) y estreñimiento (6,9%). Los efectos fueron temporales. (26)

Otro efecto negativo de la berberina es que si actualmente estás tomando otros medicamentos para reducir la glucemia, como la metformina, la combinación podría hacer que tu nivel de azúcar en sangre baje demasiado. Si estás tomando otros medicamentos, debes consultar primero a tu médico.

Por otra parte, algunos científicos médicos observaron que la berberina puede funcionar en sinergia con otras sustancias que reducen el azúcar en sangre, al menos en dosis específicas. Sin embargo, no te conviertas en un laboratorio humano de medicamentos sin supervisión médica.

Además, debes tener cuidado al tomar berberina con hierbas o medicamentos anticoagulantes o si tienes un historial de presión sanguínea demasiado baja. (32)

Si quieres tomar berberina para tratar una enfermedad como la diabetes, es necesario que hables primero con tu médico, independientemente de si tomas o no medicamentos, hierbas o extractos de cualquier tipo.

También debes hablar con tu médico si estás embarazada o en periodo de lactancia y quieres tomar complementos de berberina. Existe una posible vinculación con el daño cerebral en los fetos y otros riesgos para la salud en bebés neonatos. (32)

La dosis de la berberina. ¿Cuánta debería tomar?

El cuerpo absorbe bien la berberina, pero también es cierto que el hígado la metaboliza muy rápido. Esto significa que el cuerpo la absorbe y la utiliza en poco tiempo. Después de unas horas, los análisis de sangre solo pueden medir niveles muy pequeños de berberina.

Esto significa que debes tomar berberina después de cada comida para tener un suministro constante en el cuerpo. Por eso los estudios sobre personas con diabetes suelen utilizar 500 mg tres veces al día. No tomes más de 500 mg cada vez, ya que podrían producirse efectos secundarios gastrointestinales.

Además, debes asegurarte de tomar un complemento de berberina puro, ya que muchas marcas venden compuestos más débiles que no serán igual de eficaces.

¿Cuánto tarda en funcionar la berberina?

Es posible que notes que los niveles de azúcar en sangre disminuyen después de una semana de uso, pero este efecto podría no manifestarse durante tres o cuatro semanas.

La cantidad de tiempo necesaria para que la berberina aporte beneficios puede variar dependiendo de cuál sea el beneficio que busques y de qué enfermedades padezcas.

¿Dónde comprar berberina?

En Intelligent Labs hemos creado un complemento de berberina ultra pura en las cápsulas que contienen el contenido clínicamente reconocido de 500 mg. Las pruebas de laboratorios externos garantizan la pureza del producto y un etiquetado preciso.

Reflexiones finales

La berberina es eficaz para reducir el azúcar en sangre y para aumentar la sensibilidad a la insulina con relativamente pocos efectos secundarios. Se ha demostrado que aporta un gran número de beneficios para la salud, más allá de sus propiedades antidiabéticas y reductoras del colesterol. Este fitonutriente vegetal aparece mencionado en múltiples estudios científicos como alternativa natural a la metformina y a otros medicamentos que reducen el azúcar en sangre.

Si te interesa conocer otros beneficios de la berberina, echa un vistazo a nuestro artículo sobre los beneficios de la berberina (en inglés).

Este artículo ha sido redactado únicamente con fines informativos y no pretende sustituir a ningún consejo médico adecuado ni a los resultados de un laboratorio médico. El diagnóstico y el tratamiento pueden depender de muchos factores, especialmente si padeces varias enfermedades o alguna que afecte a más de un sistema en el cuerpo. No podemos garantizar que la berberina ni ningún otro complemento puedan tratar o curar ninguna enfermedad.

Referencias científicas

1. Metformin Side Effects. Drugs.com. (Revisado médicamente el 20 de noviembre de 2018). https://www.drugs.com/sfx/metformin-side-effects.html

2. Berberine. Reference page. WebMD. (Sin fecha). https://www.webmd.com/vitamins/ai/ingredientmono-1126/berberine

3. Neag MA, Mocan A, Echeverría J, et al. Berberine: Botanical Occurrence, Traditional Uses, Extraction Methods, and Relevance in Cardiovascular, Metabolic, Hepatic, and Renal Disorders. Front Pharmacol. 2018; 9: 557. https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC6111450/

4. Yin J, Ye J, Jia W. Effects and mechanisms of berberine in diabetes treatment Acta Pharmaceutica Sinica B. 2012; 2(4): 327-334. https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S2211383512000871

5. Winder WW, Hardie DG. AMP-activated protein kinase, a metabolic master switch:  possible roles in Type 2 diabetes American Journal of Physiology-Endocrinology and Metabolism. 1999; 277(1): E1-E10. https://physiology.org/doi/full/10.1152/ajpendo.1999.277.1.E1

6. Xu M, Xiao Y, Yin J, et al. Berberine promotes glucose consumption independently of AMP-activated protein kinase activation. PLoS ONE. 2014; 9(7): e103702. https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC4114874/

7. Alpha-Glucosidase Inhibitors for Diabetes. Reference page. WebMD. (Sin fecha). https://www.webmd.com/diabetes/alpha-glucosidase-inhibitors-diabetes

8. Amylase Inhibitors. Health Information Library. PeaceHealth. (Consultado el 8 de junio de 2015). https://www.peacehealth.org/medical-topics/id/hn-3979008

9. Jhong CH, Riyaphan J, Lin SH, Chia YC, Weng CF. Screening alpha-glucosidase and alpha-amylase inhibitors from natural compounds by molecular docking in silico. Biofactors. 2015; 41(4): 242-51. https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/26154585/

10. Li A, Liu Q, Li Q, Liu B, Yang Y, Zhang N. Berberine Reduces Pyruvate-driven Hepatic Glucose Production by Limiting Mitochondrial Import of Pyruvate through Mitochondrial Pyruvate Carrier 1. EBioMedicine. 2018; 34: 243-55. https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC6117739/

11. Hu, Yueshan, et al. “Lipid-lowering effect of berberine in human subjects and rats.” Phytomedicine: International Journal of Phytotherapy & Phytopharmacology. 2012; 19(10): 861+. https://go.gale.com/ps/anonymous?id=GALE%7CA308069050&sid=googleScholar&v=2.1&it=r&linkaccess=abs&issn=09447113&p=HRCA&sw=w

12. Yang J, Yin J, Gao H, et al. Berberine improves insulin sensitivity by inhibiting fat store and adjusting adipokines profile in human preadipocytes and metabolic syndrome patients. Evid Based Complement Alternat Med. 2012; 2012: 363845. https://www.ncbi.nlm.nih.